Glissements de terrain

Risques de flux de débris aux États-Unis



Publié à partir de la fiche d'information 176-97 de la United States Geological Survey.

Débit de débris dans l'Oregon: Cette coulée de débris s'est produite dans les gorges du fleuve Columbia, près de la ville de Dodson, en Oregon, lors d'un épisode de pluie et de fonte des neiges en février 1996 (Photo en encadré: S. Cannon, USGS). La combinaison des précipitations et de la fonte des neiges a provoqué de graves inondations et des glissements de terrain dans le Pacifique Nord-Ouest. Le flux de débris montré ici a été déposé dans un certain nombre d'événements distincts sur une période de 2 jours. Les écoulements ont commencé haut sur la palissade et ont traversé le canyon escarpé. Les occupants de la maison se sont échappés de leur vie quand ils ont entendu un fort grondement et un écrasement d'arbres et ont vu les matériaux approcher par la fenêtre de leur cuisine. Des rochers, de la boue et des débris provenant de ceux-ci et de plusieurs coulées de débris à proximité ont été déposés sur les voies en direction est de l'autoroute Interstate 84 et ont bloqué l'autoroute pendant 5 jours. (Photo aérienne: D. Wieprecht, USGS.)

Introduction

Certains glissements de terrain se déplacent lentement et causent des dommages progressivement, tandis que d'autres se déplacent si rapidement qu'ils peuvent détruire des biens et prendre des vies subitement et de façon inattendue. Les coulées de débris, parfois appelées coulées de boue, coulées de boue, lahars ou avalanches de débris, sont des types courants de glissements de terrain rapides. Ces écoulements se produisent généralement pendant les périodes de pluies intenses ou de fonte des neiges rapide. Ils commencent généralement sur des pentes abruptes sous forme de glissements de terrain peu profonds qui se liquéfient et accélèrent à des vitesses qui sont généralement d'environ 10 mph, mais peuvent dépasser 35 mph.

La consistance des flux de débris varie de la boue aqueuse à la boue épaisse et rocheuse qui peut transporter de gros objets tels que des rochers, des arbres et des voitures. Les flux de débris provenant de nombreuses sources différentes peuvent se combiner dans des canaux où leur pouvoir destructeur peut être considérablement accru. Ils continuent à couler sur les collines et à travers les canaux, augmentant en volume avec l'ajout d'eau, de sable, de boue, de rochers, d'arbres et d'autres matériaux. Lorsque les écoulements atteignent l'embouchure du canyon ou un sol plus plat, les débris se répandent sur une vaste zone, s'accumulant parfois dans des dépôts épais qui peuvent faire des ravages dans les zones développées.

Que sont les flux de débris?

Les coulées de débris sont des glissements de terrain rapides qui se produisent dans une grande variété d'environnements à travers le monde. Ils sont particulièrement dangereux pour la vie et les biens car ils se déplacent rapidement, détruisent des objets sur leur passage et frappent souvent sans avertissement. Les scientifiques de l'US Geological Survey (USGS) évaluent les risques de coulée de débris aux États-Unis et ailleurs, et développent des techniques en temps réel pour surveiller les zones dangereuses afin que les fermetures de routes, les évacuations ou les mesures correctives puissent être prises.

Débris qui coulent dans l'Utah: À la fin mai et au début juin 1983, une série de coulées de débris a émergé de Rudd Canyon dans la communauté de Farmington, Utah. Bien que personne n'ait été blessé, un certain nombre de maisons ont été inondées et détruites par des coulées de débris. Grâce en partie aux études de l'USGS, des bassins de débris ont été construits ici et ailleurs le long du front Wasatch au nord de Salt Lake City pour éviter des dommages ultérieurs. L'Utah a été particulièrement touché par les glissements de terrain et les coulées de débris lors des événements d'El Niño qui ont frappé les États-Unis au début des années 80. (Photo: S. Ellen, USGS.)

Glissements de terrain dangereux et rapides

Les coulées rapides de boue et de roche, appelées coulées de débris ou glissements de terrain, sont parmi les types de glissements de terrain les plus nombreux et les plus dangereux au monde. Ils sont particulièrement dangereux pour la vie et les biens en raison de leur vitesse élevée et de la force destructrice de leur flux. Ces écoulements sont capables de détruire des maisons, de laver les routes et les ponts, de balayer les véhicules, de renverser les arbres et d'obstruer les ruisseaux et les routes avec d'épais dépôts de boue et de roches. Les coulées de débris sont généralement associées à des périodes de fortes pluies ou de fonte des neiges rapide et ont tendance à aggraver les effets des inondations qui accompagnent souvent ces événements. Enfin, dans les zones brûlées par les feux de forêt et de broussailles, un seuil de précipitation plus bas peut déclencher des coulées de débris.

Flux de débris au Colorado: Des coulées de débris comme celles-ci près de Glenwood Springs, au Colorado, sont la conséquence de fortes précipitations sur les versants brûlés. Outre les blessures corporelles et les dommages causés à 30 véhicules engloutis par ces flux, le transport le long du couloir Interstate 70 a été interrompu pendant une journée, et les opérations commerciales et d'urgence dans la région de Glenwood Springs ont été sérieusement entravées. (Photo: Jim Scheidt, Bureau américain de gestion des terres.)

Flux de débris dans l'ouest des États-Unis

Des flux de débris hautement destructeurs se produisent dans de nombreuses régions des États-Unis. Les zones montagneuses soumises à des pluies intenses et prolongées sont particulièrement sensibles. Les régions du sud de la Californie sont souvent confrontées à des problèmes de flux de débris, et les organismes publics ont dépensé de vastes ressources pour des systèmes massifs de protection contre les débris depuis plus de 65 ans.

La région de la baie de San Francisco a également connu des épisodes de coulée de débris dommageables tout au long de ce siècle. El Niño, le phénomène de réchauffement de l'océan qui peut produire des précipitations plus abondantes que d'habitude dans certaines régions des États-Unis, a été associé à d'innombrables coulées de débris dans l'Utah, lorsque les effets accrus des précipitations d'El Niño se sont fait sentir au début des années 1980. Les régions montagneuses d'Hawaï subissent une grande destruction à cause des coulées de débris, tout comme les régions de l'extrême nord de la Californie, de l'Idaho, de l'Oregon et de Washington. Les montagnes du Colorado et la Sierra Nevada de Californie ont également connu des coulées de débris dans les régions recevant des taux de précipitations élevés, une fonte des neiges rapide ou une combinaison de ces éléments. À mesure que de plus en plus de personnes peuplent les régions montagneuses de l'ouest, les risques de dommages causés par les coulées de débris augmentent.

Flux de débris dans l'est des États-Unis

Les flux de débris ne se limitent pas aux régions de l'ouest des États-Unis. De nombreuses catastrophes dues aux coulées de débris se sont également produites dans les régions montagneuses et vallonnées du centre et de l'est des États-Unis, en particulier dans les Appalaches. Des milliers de coulées de débris dans plusieurs États de l'Est ont été causées par de fortes précipitations de l'ouragan Camille qui s'est déplacé vers l'intérieur des terres de l'océan Atlantique en 1969.

Lors d'une tempête intense le 27 juin 1995 dans le comté de Madison, en Virginie, 30 pouces de pluie sont tombés en 16 heures. Des centaines de coulées de débris se sont produites dans les zones montagneuses du comté au milieu des inondations généralisées. De nombreuses maisons et granges ont été inondées ou écrasées par des débris; les pâturages et les champs de maïs ont été enterrés; et le bétail a péri. Un flux près de Graves Mill, en Virginie, a parcouru près de 2 miles, et un témoin oculaire a estimé qu'il se déplaçait à une vitesse approchant 20 miles par heure. L'inondation combinée et la dévastation des coulées de débris ont provoqué une déclaration de catastrophe fédérale pour le comté.

Zones à risques de flux de débris:
(UNE) Les fonds des canyons, les canaux des cours d'eau et les zones proches des sorties des canyons ou des canaux sont particulièrement dangereux. De multiples coulées de débris qui commencent haut dans les canyons entonnent généralement dans les canaux. Là, ils fusionnent, gagnent du volume et parcourent de longues distances depuis leurs sources.
(B) Les coulées de débris commencent généralement dans les rigoles (dépressions) sur les pentes raides, ce qui rend les zones en aval des rigoles particulièrement dangereuses.
(C) Les tranchées et autres zones de pentes modifiées ou excavées sont particulièrement sensibles aux coulées de débris. Les coulées de débris et autres glissements de terrain sur les routes sont courants pendant les tempêtes de pluie, et se produisent souvent dans des conditions pluviométriques plus douces que celles nécessaires pour les coulées de débris sur les pentes naturelles.
(RÉ) Les zones où le ruissellement de surface est canalisé, comme le long des routes et sous les ponceaux, sont des sites courants de coulées de débris et d'autres glissements de terrain.

Zones dangereuses

Les coulées de débris commencent sur des pentes raides - des pentes assez raides pour rendre la marche difficile. Une fois démarré, cependant, les coulées de débris peuvent se déplacer même sur un sol en pente douce. Les zones les plus dangereuses sont les fonds des canyons, les canaux des cours d'eau, les zones proches des sorties des canyons et les pentes excavées pour les bâtiments et les routes. (Voir la description des images et des emplacements des dangers sur cette page.)

Incendies de forêt et coulées de débris

Les incendies de forêt peuvent également entraîner une activité destructrice de coulée de débris. En juillet 1994, un violent incendie de forêt a balayé Storm King Mountain à l'ouest de Glenwood Springs, Colorado, dénudant les pentes de la végétation. De fortes pluies sur la montagne en septembre ont provoqué de nombreux flux de débris, dont l'un a bloqué l'Interstate 70 et menacé de barrer le fleuve Colorado. Une longueur de 3 milles de l'autoroute a été inondée de tonnes de roches, de boue et d'arbres brûlés.

La fermeture de l'Interstate 70 a imposé des retards coûteux sur cette autoroute transcontinentale majeure. Ici, comme dans d'autres domaines, l'USGS a aidé à analyser la menace de coulée de débris et à installer des systèmes de surveillance et d'alerte pour alerter les responsables de la sécurité locaux lorsque des précipitations de forte intensité se sont produites ou lorsque des coulées de débris ont traversé un canyon sensible. Des types similaires de coulées de débris menacent les couloirs de transport et d'autres développements dans l'Ouest à l'intérieur et à proximité des coteaux ravagés par le feu.

Débit de débris au mont St. Helens: Au cours de l'éruption du mont St. Helens en 1980, un flux de débris a parcouru environ 14 milles dans la vallée de la rivière North Fork Toutle. Il a détruit neuf ponts routiers, plusieurs kilomètres d'autoroutes et de routes, et environ 200 maisons dans la plaine inondable de la rivière Toutle (Photo: D. Crandell, USGS).

Flux de débris et volcans

Parmi les types de coulées de débris les plus destructeurs figurent ceux qui accompagnent les éruptions volcaniques. Un exemple spectaculaire aux États-Unis est un flux massif de débris résultant des éruptions du mont St. Helens en 1980, dans l'État de Washington. Les zones proches des bases de nombreux volcans de la chaîne de montagnes Cascade de Californie, de l'Oregon et de Washington sont menacées par les mêmes types de flux lors des futures éruptions volcaniques. Dans les zones à population vulnérable, comme les vallées près du mont. Rainier à Washington, les scientifiques produisent des cartes des dangers qui délimitent les dangers des coulées de débris. Dans de nombreux cas, l'USGS travaille avec d'autres agences pour installer des systèmes de détection et d'alerte des dangers et développer des moyens de communiquer les dangers et les avertissements concernant les éruptions volcaniques et les coulées de débris.

Que pouvez-vous faire si vous vivez près de collines escarpées?


Avant les tempêtes intenses:

(1) Familiarisez-vous avec la terre qui vous entoure. Apprenez si des coulées de débris se sont produites dans votre région en contactant les autorités locales, les études géologiques d'État ou les départements des ressources naturelles et les départements universitaires de géologie. Les pentes où des coulées de débris se sont produites dans le passé sont susceptibles de les rencontrer à l'avenir.

(2) Soutenez votre gouvernement local dans ses efforts pour développer et appliquer des ordonnances d'utilisation des terres et de construction qui réglementent la construction dans les zones sensibles aux glissements de terrain et aux coulées de débris. Les bâtiments devraient être situés loin des pentes abruptes, des ruisseaux et des rivières, des canaux à ruissellement intermittent et de l'embouchure des canaux de montagne.

(3) Observez les modèles de drainage des eaux pluviales sur les pentes près de votre maison, et notez en particulier les endroits où les eaux de ruissellement convergent, augmentant le débit sur les pentes couvertes de sol. Observez les collines autour de votre maison pour tout signe de mouvement des terres, comme de petits glissements de terrain ou des coulées de débris ou des arbres qui s'inclinent progressivement.

(4) Contactez vos autorités locales pour en savoir plus sur les plans d'intervention d'urgence et d'évacuation pour votre région et élaborer vos propres plans d'urgence pour votre famille et votre entreprise.

Pendant les tempêtes intenses:

(1) Restez vigilant et restez éveillé! De nombreux décès par coulée de débris se produisent lorsque les gens dorment. Écoutez une radio pour les avertissements de précipitations intenses. Sachez que de courtes rafales de pluie intenses peuvent être particulièrement dangereuses, surtout après de longues périodes de fortes pluies et de temps humide.

(2) Si vous vous trouvez dans des zones sensibles aux glissements de terrain et aux coulées de débris, envisagez de partir s'il est sécuritaire de le faire. N'oubliez pas que la conduite pendant une tempête intense peut elle-même être dangereuse.

(3) Écoutez les bruits inhabituels qui pourraient indiquer des débris en mouvement, comme des arbres qui se fissurent ou des rochers qui se heurtent. Un filet de boue ou de débris qui coule ou qui tombe peut précéder des débits plus importants. Si vous êtes près d'un ruisseau ou d'un canal, soyez attentif à toute augmentation ou diminution soudaine du débit d'eau et à un changement de l'eau claire à l'eau boueuse. De tels changements peuvent indiquer une activité de glissement de terrain en amont, alors soyez prêt à vous déplacer rapidement. Ne tardez pas! Sauvez-vous, pas vos affaires.

(4) Soyez particulièrement vigilant lorsque vous conduisez. Les remblais le long des routes sont particulièrement sensibles aux glissements de terrain. Observez la route pour voir la chaussée effondrée, la boue, les pierres tombées et d'autres indications de coulées de débris possibles.