Astronomie, Satellite, Espace

Qu'est-ce qu'un météore?



Informations sur les météores, les météoroïdes, les boules de feu et les météorites.


Météore tôt le matin. Photo

Météores et "étoiles filantes"

Les météores sont le plus souvent vus comme une très courte séquence de lumière dans le ciel nocturne. Ils se produisent généralement et disparaissent si rapidement que vous vous demandez si vous les avez réellement vus. Ces traînées de lumière sont communément appelées «étoiles filantes» ou «étoiles filantes». Bien qu'ils soient le plus souvent vus la nuit, des météores particulièrement brillants peuvent être vus de jour. La photo de droite montre un météore dans le ciel au-dessus de Québec, Canada un matin de novembre tôt.

Que sont les météoroïdes?

La séquence que nous appelons un météore est une traînée de vapeur rougeoyante produite lorsqu'une petite particule de débris spatiaux pénètre dans l'atmosphère terrestre. Ces particules de débris spatiaux sont collectivement appelées «météorites». Des millions de météorites pénètrent chaque jour dans l'atmosphère terrestre. On pense qu'ils proviennent de notre propre système solaire plutôt que de l'espace interstellaire. La plupart des météorites qui pénètrent dans l'atmosphère terrestre sont de minuscules particules de comètes, d'astéroïdes, de Mars ou de la Lune qui voyagent dans l'espace et entrent en collision avec l'atmosphère terrestre.

Quelles sont les causes des météores?

Les météorites pénètrent dans l'atmosphère terrestre à des vitesses très élevées. À mesure qu'une météorite accélère dans l'atmosphère, de fortes forces de traînée sont produites parce que la météorite à grande vitesse comprime l'air en face d'elle. Cette compression chauffe l'air, qui à son tour chauffe le météoroïde à mesure que l'air circule autour de lui. La surface de la météorite atteint une température très élevée - suffisamment élevée pour vaporiser certains des atomes ou des molécules qui sont présents sur la surface de la météorite. Les gaz atmosphériques le long du trajet du météoroïde sont également chauffés et ionisés. Ces particules chaudes et ionisées produisent la traînée de vapeurs incandescentes que nous appelons un «météore». Les météores ne sont visibles que pendant une brève période car les gaz dans la traînée de vapeur se refroidissent et se dispersent rapidement.

Quand voir les météores: Diagramme simplifié de la Terre approchant la traînée de poussière d'une comète. Dans ce diagramme, vous regardez le pôle Nord de la Terre. Notez comment le côté matin de la Terre s'enfonce dans la poussière, mais le côté soir sera quelque peu protégé. C'est pourquoi il y a souvent des météores plus visibles après minuit - vous êtes alors du côté de la Terre qui s'enfonce dans la poussière.

Quand peut-on apercevoir des météores?

Vous avez une chance de voir un météore par nuit claire. Cependant, il y a environ une douzaine de fois par an lorsqu'un nombre exceptionnel de météores peut être observé. Ceux-ci sont connus comme des pluies de météores. Ces averses se produisent lorsque la Terre, sur son orbite autour du soleil, se déplace à travers un flux de débris de comètes. Lorsque les comètes tournent autour du soleil, elles perdent de petites particules de débris. Ces particules sont dispersées à travers l'orbite de cette comète. Lorsque l'orbite terrestre traverse l'orbite de la comète, de nombreuses particules de débris de comète entrent en collision avec l'atmosphère terrestre, produisant des météores. Pendant une douche particulièrement bonne, des centaines de météores peuvent être vues par heure. Pour savoir quand la prochaine pluie de météores aura lieu, consultez le calendrier des pluies de météores.

Qu'est-ce qu'une "boule de feu"?

Une boule de feu est un météore exceptionnellement grand et brillant. Pour être considéré comme une boule de feu, le météore doit être au moins aussi brillant que Vénus. Cette luminosité exceptionnelle est généralement le résultat d'une grosse météorite - peut-être de quelques mètres de diamètre lors de son entrée dans l'atmosphère terrestre. Lorsque des boules de feu se produisent sur des zones peuplées, elles peuvent générer une grande attention.

Certaines boules de feu produisent un bruit audible, certaines perdent des météores plus petits, certaines sont accompagnées de booms sonores, et certaines laissent une trace qui reste visible pendant plusieurs minutes après le passage. La grande taille des météoroïdes boule de feu leur donne une chance beaucoup plus élevée de survivre à leur chute dans l'atmosphère et de frapper la surface de la Terre.

Qu'est-ce qu'une "météorite"?


Météorite de fer. Image de la NASA.

La plupart des météorites sont si petites qu'elles ne survivent pas à leur chute dans l'atmosphère terrestre et sont complètement vaporisées. Cependant, certains sont assez grands pour tomber jusqu'à la surface de la Terre. Une météorite qui survit à la chute et atterrit à la surface de la Terre est appelée «météorite».

Chaque jour, la Terre gagnerait plus de 1 000 tonnes de masse de l'inflation de minuscules météorites. La plupart de ces météorites ont la taille d'une particule de poussière ou d'un grain de sable.

Rarement, un météorite suffisamment grand pour être vu tombe jusqu'à la Terre. On pense que plusieurs centaines de météorites plus grandes que les billes atteignent la surface de la Terre chaque année. Une petite fraction d'entre elles sont découvertes par l'homme et identifiées comme des météorites. C'est pourquoi les spécimens de météorites sont extrêmement rares.

L'impact de très gros météorite peut produire un grand cratère d'impact. Certains des impacts les plus importants ont été associés à des événements catastrophiques, notamment l'extinction massive d'espèces végétales et animales.