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Cratère d'impact Vredefort



La plus grande structure d'impact avec des preuves visibles à la surface de la Terre.


Coupe transversale du cratère Vredefort: Cette coupe transversale montre la structure du cratère d'impact de Vredefort peu de temps après sa formation. Les roches du sous-groupe du bassin de Witwatersrand, de la lave de Ventersdorp, de la dolomite de Ghaap et de Pretoria étaient à l'origine déposées dans une position presque horizontale mais ont été pliées et déformées par l'impact. La ligne horizontale bleue représente la surface terrestre actuelle, qui a été produite par l'érosion profonde du cratère. Des roches du supergroupe Karoo ont été déposées après l'impact et cachent la moitié sud-est de la structure à la vue de surface d'aujourd'hui. Cette image a été créée par Oggmus et est utilisée ici sous une licence Creative Commons.

Carte du cratère Vredefort: Carte montrant l'empreinte approximative du cratère Vredefort dans le pays de l'Afrique du Sud. La ligne pointillée marque l'emplacement approximatif du bord du cratère d'origine, qui a été obscurci par l'érosion au nord-ouest et recouvert de sédiments au sud-est. La caractéristique marquée "Vredefort Dome" est une zone de strates surélevées au centre du cratère. Cette image a été créée par Oggmus et est utilisée ici sous une licence Creative Commons.

Qu'est-ce que le cratère d'impact Vredefort?

Le cratère d'impact de Vredefort a été formé lorsqu'un astéroïde a frappé la Terre il y a environ deux milliards d'années dans une région qui est maintenant le pays de l'Afrique du Sud. Au moment de sa formation, le cratère aurait fait environ 300 kilomètres de diamètre.

Depuis lors, le cratère et ses éjectas ont été enlevés par les intempéries et l'érosion. Les preuves visibles qui subsistent aujourd'hui comprennent: A) des unités rocheuses déformées qui étaient autrefois sous le plancher du cratère; B) des preuves d'impact à petite échelle telles que des structures minérales transformées et des structures de cônes éclatés; et, C) un dôme de roche soulevée qui formait autrefois un pic central à l'intérieur du cratère.

Avec un diamètre d'origine estimé à 300 kilomètres, le cratère d'impact de Vredefort est la plus grande structure d'impact d'astéroïdes qui possède encore des preuves visibles à la surface de la Terre. C'est également la deuxième structure d'impact la plus ancienne avec des preuves visibles à la surface de la Terre. Seul le cratère Suavjärvi en Russie est plus ancien.

Image Landsat du dôme de Vredefort: Une image Landsat GeoCover du dôme de Vredefort, la partie centrale du cratère d'impact de Vredefort en Afrique du Sud. (Image plus grande du dôme de Vredefort)

Qu'est-ce que le dôme Vredefort?

Un noyau de granit de sous-sol marque le centre du cratère Vredefort. Ce noyau est entouré d'unités rocheuses inclinées qui s'éloignent du noyau de granit dans toutes les directions pour former un dôme structurel. Cette caractéristique en forme de dôme mesure environ 70 kilomètres de diamètre et est connue sous le nom de «dôme de Vredefort».

Les unités de roche plongeante dans la partie nord-ouest du dôme forment un motif semi-circulaire de crêtes de surface qui peuvent être reconnues sur les cartes topographiques et les images satellites. La partie sud-est du dôme n'est pas visible car elle a été recouverte par les sédiments du super groupe Karoo.

Sur cette page, vous pouvez clairement voir des parties de la moitié nord-ouest du dôme de Vredefort dans l'image Landsat. Il peut être reconnu comme un motif à peu près semi-circulaire de crêtes concentriques. La rivière Vaal traverse la partie nord de la structure. Dans certaines régions, le cours de la rivière forme un arc en vue cartographique où il se limite à une vallée entre les crêtes surélevées. Agrandir l'image Landsat pour une vue détaillée.

Cratère d'impact complexe: Le cratère d'impact Vredefort est un cratère complexe. Lors de la formation d'un simple cratère, une dépression en forme de bol est produite lorsqu'un impact pulvérise la roche cible et la projette en grande partie sur le terrain environnant. Dans un cratère complexe, un soulèvement central se forme dans l'instant suivant l'impact, lorsque le matériau au fond du cratère tente de revenir à un état d'équilibre gravitationnel. Image du domaine public créée par la NASA.

Un cratère complexe

Les cratères d'impact vont des petits cratères simples aux plus grands cratères complexes. Les cratères simples sont des dépressions en forme de bol formées lorsque la force d'un impact brise la roche cible et l'éjecte sur le terrain environnant (voir les illustrations sur cette page).

Les cratères complexes ont des structures supplémentaires qui pourraient inclure: A) un dôme central surélevé; B) un sol plat et peu profond recouvert d'éjectas infaillibles; C) un anneau concentrique de crêtes autour du soulèvement central; et, D) jantes en terrasse.

Le cratère d'impact Vredefort est un cratère complexe. Il avait peut-être toutes ces caractéristiques lors de sa formation, mais elles ont depuis été altérées et érodées. Aujourd'hui, il a encore un dôme central surélevé entouré d'un anneau concentrique de crêtes. Ceux-ci sont visibles dans le substratum rocheux déformé qui était autrefois sous le plancher du cratère d'origine.

L'astéroïde Vredefort

On pense que l'astéroïde qui a produit le cratère de Vredefort avait entre 5 et 10 kilomètres de diamètre. La raison pour laquelle un si petit astéroïde était capable de produire un cratère de 300 kilomètres de diamètre était sa vitesse. Il aurait voyagé à une vitesse d'environ 20 kilomètres par seconde. L'impact d'un objet dense à cette vitesse aurait vaporisé des dizaines de kilomètres cubes de roche dans une explosion énergivore. C'est ainsi qu'un petit astéroïde a pu produire un si grand cratère.

Site du patrimoine mondial

Le dôme de Vredefort a été sélectionné comme site du patrimoine mondial de l'UNESCO. L'intention est d'élaborer des dispositions législatives, sociales et physiques qui conserveront et géreront ce site unique d'histoire naturelle pour l'éducation et l'étude scientifique.